Neuer NASA-Satellit jagt für entfernte Planeten

Menschenzentrische Sprache ist hart zu vermeiden, wenn wir über das Weltall sprechen. Astronomen haben Tausende von Sonnen über das Weltall identifiziert, noch denken die meisten von uns an den nächsten als „die“ Sonne. Es gibt mehr als 150 bekannte Monde im Sonnensystem, aber unserer wird „den“ Mond genannt.

Ebenfalls hat unser Sonnensystem viel Unternehmen. Wir haben mehr als 2.500 Sterne beobachtet, die Planeten haben, die um sie umkreisen. Jeder Planet, der in einem Auslandssonnensystem wohnt, ist als ein Exoplanet bekannt. Diese entfernten Welten sind der Hauptfokus einer NASA-Mission, die gerade laufend geworden ist. Am 18. April 2018 hat der Durchquerende Exoplanetenüberblicksatellit — oder „TESS“ für den kurzen — aus Floridas Raumstation von Cape Canaveral auf einem Falken von SpaceX 9 Rakete gestartet. Sein Zweck? Entfernte Planeten zu finden. Tausende und Tausende von ihnen.

Weniger als $ 200 Millionen (nicht einschließlich der Startausgaben) kostend, ist TESS ein abkommenbewertetes, hochtechnologisches Fernrohr, das mit vier breiter Ansicht optische Kameras abgeschlossen ist. Ihr beabsichtigter Zweck ist, Wissenschaftlern zu helfen, bisher unentdeckte Exoplaneten ausfindig zu machen. „Die TESS-Mission“, liest eine Presseinformation am 18. April, „wird Planeten im Intervall vom Erde-großen zu Gasriesen mit einer Reihe von Fernrohren identifizieren, um einen zweijährigen Überblick durchzuführen.“

Dieser Job hat als Anzahlung am 25. Juli 2018 begonnen, als NASA bekannt gegeben hat, dass die „wissenschaftlichen Operationen des Fernrohrs“ offiziell angefangen hatten. TESS ist beabsichtigt, um Erde entlang einem Weg zu umkreisen, es ist durch ein künstliches Instrument vorher nie verwendet worden. Es wird einen neuen Kreis um den Hausplaneten alle 13.7 Tage vollenden; an seinem nächsten Punkt im Zyklus ist TESS dabei, 67.000 Meilen (107.826 Kilometer) weg von uns zu sein. Wann auch immer es diesen Teil seiner Bahn erreicht, wird das Raumfahrzeug eine frische Gruppe von Daten unten Wissenschaftlern übersenden. NASA nimmt an, dass die erste Übertragung Anfang August ankommt.

TESS verwendet die Transitmethode, Exoplaneten herauszufinden. Die Technik, die ringsherum seit dem Anfang der 2000er Jahre gewesen ist, ist einfach. Sterne werden ein bisschen dunkler, wenn sich Planeten vor ihnen bewegen. So, indem sie die Helligkeitsniveaus von Sternen durch ein Fernrohr nah kontrollieren, können Astronomen erzählen, ob irgendwelche Exoplaneten in der Nachbarschaft sind.

Im März 2009 hat NASA Kepler, eine Raumsternwarte gestartet, die gebaut ist, um Exoplaneten über dieselbe Transitmethode zu entdecken. Bis heute hat es 2.327 ratifizierte Planeten und Beweise gefunden, die von der Existenz 2.244 andere andeuten könnten. Wie man erwartet, behandelt TESS Kepler hochnäsig. Während Kepler auf einen relativ kleinen Teil des Himmels der Nacht eingestellt wurde, ist TESS dabei, 85 Prozent davon zu prüfen. Zusammen wird das neuere Raumfahrzeug auf mehr als 200.000 Sterne — mit einer höheren durchschnittlichen Helligkeit schauen als diejenigen Kepler überblickt — als seine Mission endet.

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